E pe ultima sută de metri, în Saint Louis, Missouri, campionatul național de șah al Statelor Unite. Participă numărul 3 mondial, Fabiano Caruana, numărul 6 mondial, Hikaru Nakamura și numărul 10, Wesley So, recent naturalizat din Filipine. Așa se face că ediția 2016 este una dintre cele mai puternice din istoria campionatelor americane. Nici fondul de premiere nu e de lepădat: aproape 200.000 de dolari americani. De menționat că în competiția feminină, joacă și o șahistă originară din România, Sabina-Francesca Foișor.

Saint Louis, unul dintre numeroasele orașe numite după sfîntul rege Ludovic al IX-lea al Franței, a devenit un pol al șahului american și nu numai de cînd magnatul Rex Sinquefield s-a decis să investească într-unul dintre cele mai luxoase cluburi de șah din lume. Ultimele ediții ale campionatului federal aici s-au desfășurat, dar tot aici se joacă și unul dintre turneele cele mai importante din circuitul anual, un fel de US Open al turneelor de Grand Slam din tenis.

Și în acest an, campionatul național este garnisit cu cîteva elemente de popularizare a șahului. Transmisia în direct, însoțită de comentarii profesioniste și dacă se poate și spumoase ale partidelor, reprezintă acum un standard pentru marile turnee, pe care Saint Louis îl îmbunătățește constant. La finalul campionatului, în oraș sosește și fostul campion mondial Garry Kasparov. El și cu primii trei clasați în concurs vor juca un turneu de blitz, dotat și el cu premii de 50.000 de dolari. S-ar fi putut adăuga la banii aceștia alți 64.000 de dolari, așa numitul Fischer Prize, reprezentînd răsplata pentru cel ce cîștigă toate partidele campionatului, așa cum a făcut Fischer în 1964. Dar deja din runda a treia, n-a mai existat niciun participant la actualul campionat care să nu fi făcut cel puțin o remiză. 

Din mobilizarea financiară a lui Rex Sinquefield și tenacitatea federației de șah autohtone a rezultat în ultimii ani revirimentul șahului american, ceva ce într-adevăr nu s-a mai văzut de pe vremea lui Bobby Fischer. În noiembrie, New York-ul va găzdui meciul Carlsen - Karjakin pentru titlul mondial la șah. Iar pînă atunci, în septembrie, în Baku, Azerbaidjan, la cea de-a 42-a olimpiadă de șah, Statele Unite vor alinia probabil cea mai puternică echipă a momentului. Nicio țară în afară de SUA, nici măcar Rusia, nu mai are trei jucători în top 10. Așa că nu ar fi de mirare ca în 2016 să-i vedem pe americani campioni olimpici - ceea ce în epoca modernă, de după cel de-al doilea război mondial, nu s-a mai întîmplat din 1976, de la olimpiada de la Haifa, pe care însă sovieticii și țările-satelit din blocul comunist estic au boicotat-o.

În paralel cu campionatul american, în orașul Stavanger din sudul Norvegiei se desfășoară  Altibox Norway, un turneu la care participă campionul mondial Magnus Carlsen dar și alți șahiști de top, printre care Vladimir Kramnik (Rusia), Anish Giri (Olanda), Levon Aronian (Armenia), Maxime Vachier-Lagrave (Franța), Veselin Topalov (Bulgaria) sau Li Chao (China).

Ultimul a fost invitat intempestiv în turneu, așa că a trebuit să își amîne nunta. Motivul pentru care organizatorii au apelat la jucătorul chinez a fost retragerea lui Sergey Karjakin, petrecută cu cîteva zile înainte de începerea turneului. Rusul devenise pretendent la titlul mondial deținut de Carlsen la sfîrșitul lui martie, în urma cîștigării turneului candidaților, și a invocat oboseala și programul de pregătire impus de noua lui calitate de șalanger. Organizatorii de la Stavanger au fost foarte supărați, și aproape că l-au acuzat pe șahistul rus că evită o confruntare față în față cu compatriotul lor Carlsen. Ceea ce nu-i exclus, dar nici nu-i de neînțeles. Pe lîngă 14 remize, scorul general de pînă acum al întîlnirilor dintre cei doi jucători de aproximativ aceeași vîrstă, 26 de ani, este de 3 la 1 în favoarea lui Carlsen.

Diagrama săptămînii

Soluția diagramei va fi publicată săptămîna viitoare, în cadrul rubricii online „În alb și negru”.

Soluția diagramei nr. 2 de săptămîna trecută: 1. Da3+ Rg8 2. Ce7+ Rf8 3. Cg6+ Rg8 4. Df8+! Txf8 5. Ce7#.

Poziția din diagrama de la Foto 2 a survenit la mutarea 15 a partidei Zatonskih–Abrahamyan jucată în runda a noua la Saint Loius, în campionatul american feminin de șah din 2016. Soluția diagramei va fi publicată săptămâna viitoare, în cadrul rubricii online "În alb și negru".

Foto 1: “The World Chess Hall of Fame” din cadrul Clubului de Șah din Saint Louis. Foto Credit: uschesschamps.com/Austin Fuler.

Ionuț Iamandi este jurnalist la Radio România Actualități.